La película “atómica” que mató a John Wayne


El magnate Howard Hughes (1905-1976) es bien conocido por sus excentricidades, tanto en su vida privada como en los múltiples negocios que emprende. Cuando decidió dar el salto a Hollywood y convertirse en productor, guionista y director, sus medios no se midieron.

Ha realizado verdaderas maravillas técnicas en la conversión ángeles del infierno (Howard Hughes y James Whale, 1930) en una etapa importante del cine bélico aeronáutico, una revolución que repetiría en el género gángster con Scarface, el terror del inframundo (Howard Hawks, 1932) y en el oeste con el forajido (Howard Hughes, 1943).


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John Wayne se presenta para el premio de la revista 'The Harvard Lampoon' en un tanque del ejército.  Cambridge, Massachusetts, 1974.

Después de un largo período de inactividad, Hughes decidió convertirse en un pionero del cine en mayúsculas, esas películas épicas y el poderoso Technicolor, como Los diez Mandamientos (Cecil B. DeMille, 1956), que comenzaban a filmarse en este momento para presentar la batalla por televisión.

Viéndose a lo grande, como es habitual, planeó llevar a la pantalla la vida de Genghis Khan, el gran guerrero mongol que unificó a las tribus nómadas de esta etnia en el norte de Asia, fundando, a principios del siglo XIII, el mayor imperio contiguo. en Europa. la historia.

uno del oeste

El problema era que la película, para la que Hughes contó con Dick Powell como director, se anunciaba como un western en todos los sentidos, desde la estructura de la historia hasta el tono de la misma o el propio reparto; y nada funciono Este último aspecto ha sido el que más tinta ha hecho correr a lo largo de los años.

John Wayne en

John Wayne en “El Conquistador de Mongolia”.

Tercero

Nada menos que John Wayne, el vaquero por excelencia de Hollywood, fue elegido como el conquistador mongol. También estaban el mexicano Pedro Armendáriz, el regordete William Conrad -años después sería el Cañón de la televisión- y otro vaquero sin pistola, Lee Van Cleef.

Con un maquillaje desconcertante, que incluía prótesis para “inclinar” los ojos, más o menos pronunciadas según la etnia del actor -los mexicanos apenas estaban maquillados-, llegó al absurdo en el caso de Susan Hayward, la protagonista actriz, cuyo rostro no se tocó para no perturbar su “belleza occidental”.

Le film sort en février 1956. Doté d’un budget de six millions de dollars, il ne parvient à récolter que neuf millions de dollars, et il est massacré par la critique, qui ne prête pas attention aux commentaires désobligeants envers tous les directeurs artistiques de la película. .

Howard Hughes aprendió la lección y no volvió a trabajar en Hollywood. De hecho, cerró su estudio, RKO, y sacó todas las copias de la película del mercado. Por su parte, John Ford acudió al rescate de John Wayne y le ofreció, en su siguiente puesto, uno de los mejores papeles de su carrera: el de Ethan Edwards de centauros del desierto. ¿Fin de la historia?

polvo radiactivo residual

En 1963, a la edad de cincuenta y ocho años, el director de El conquistador mongol, Dick Powell, murió de linfoma. Cinco meses después, Pedro Armendáriz se suicidó al enterarse de que el cáncer de riñón que le habían diagnosticado cuatro años antes era mortal.

El actor mexicano Pedro Armendáriz.

El actor mexicano Pedro Armendáriz.

CEPE

Poco a poco, comenzaron a correr noticias sobre miembros del equipo técnico y artístico de esta película que habían contraído un tipo de cáncer o, directamente, habían muerto a causa de él. El propio John Wayne logró hacer frente al cáncer de pulmón en 1964, aunque finalmente se extendió a su estómago, acabando con uno de los tipos más duros de la pantalla en 1979. Poco antes, en 1975, fue Susan Hayward quien murió de cáncer cerebral. .


Parecía demasiadas coincidencias, demasiadas malas noticias. La prensa empezó a atar cabos y llegó a la conclusión de que, veinticinco años después del estreno de El conquistador mongolEl 41% del equipo había contraído cáncer y al menos cincuenta habían muerto por esta causa ya en 1981.

En ese momento, las investigaciones sobre la radiactividad habían avanzado bastante, y las historias que se contaron en el plató de la película no dejaban de escandalizar a los especialistas.

cartel de

Afiche de “El Conquistador de Mongolia”.

Dominio publico

El conquistador mongol fue filmado en el verano de 1955 cerca de la ciudad de St. George en el desierto Snow Canyon de Utah, al noreste de Las Vegas. Aproximadamente a la misma distancia de “Sin City”, pero al noroeste está Yucca Flat, un desierto plano que alguien del equipo consideró el lugar perfecto para recolectar sesenta toneladas de tierra para “enriquecer” el desierto de Snow Canyon.

La zona más irradiada del mundo

La peculiaridad de Yucca Flat es que hasta la fecha es considerada la zona más irradiada por bombas nucleares en el mundo. Allí se llevaron a cabo decenas de pruebas nucleares a principios de la década de 1950, todas coordinadas desde la base de Nellis en Las Vegas.

379631 13: Tropas de la 11.ª División Aerotransportada del Ejército de EE. UU. observan cómo se eleva una columna de humo radiactivo el 1 de noviembre de 1951 después de una explosión en Yucca Flats, Nevada.  (Foto de Archivos Nacionales/Newsmakers)

Soldados estadounidenses observan la nube en forma de hongo de una explosión nuclear en Yucca Flat, Nevada, noviembre de 1951

Archivos Nacionales/Getty

Cada semana, un nuevo hongo iluminaba el horizonte, a veces dos. Tras un periodo de inactividad, se reactivaron de nuevo en 1955: en marzo de 1955 fue el ensayo de Tesla, y en mayo, justo un mes antes de que comenzara el rodaje, el ensayo de Zucchini.


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Las excavadoras enviadas por Hughes retiraron el suelo y con él la radiactividad. Pero, además de trabajar en esta tierra, el equipo, como todos los habitantes de St. George, fue “arrasado” por el polvo radiactivo residual que el viento llevaba del desierto a la ciudad.

Durante esos años, nadie desconocía estas pruebas ni que el nivel de radiactividad en la zona de Yucca Flat era alto (de hecho, hay fotos de John Wayne con sus hijos durante el periodo de rodaje “jugando” con un contador Geiger) .

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John Wayne en “El conquistador mongol”

Tercero

Sin embargo, los estudios médicos aún no eran concluyentes sobre los efectos de la radiación en los humanos y nadie los tomaba muy en serio. En consecuencia, los 220 miembros del equipo estuvieron expuestos a radiactividad residual durante las trece semanas de filmación.

“Culpable como el infierno”

Como era de esperar, los militares negaron rotundamente que las muertes del equipo de filmación o los casos detectados en St. George estuvieran relacionados con partículas radiactivas de las pruebas atómicas.

Sin embargo, varios estudios científicos independientes se pusieron en marcha para estudiar el caso a principios de los años ochenta, con premisas demoledoras: más de la mitad de la población de la ciudad de Saint-Georges había contraído cáncer en los treinta años anteriores, por no hablar de la tasa que se disparaba. . leucemia en recién nacidos.

Más de la mitad de los doscientos miembros del equipo de filmación sufrieron o murieron de cáncer.

Para esta fecha, como hemos señalado, más de la mitad de los doscientos miembros del equipo de filmación tenían cáncer o habían muerto a causa de él, y estas cifras no incluyen a los extras de la película, en su mayoría indígenas de la región, entre los que se encuentra evidencia, aunque cifras no verificadas, de que las muertes también fueron altas.

Con base en esta evidencia, dos miembros del Congreso de Utah lograron aprobar una legislación para indemnizar a más de mil víctimas de cáncer en esa región, aunque el gobierno de EE. UU. no ha admitido ninguna responsabilidad en este asunto.

Howard Hughes

Howard Hughes.

Los otros

Irónicamente, cuando la maldición de la película comenzó a confirmarse, El conquistador mongol Regresó al cine cinco años después de la muerte de Howard Hughes, quien había hecho todo lo posible para que el público olvidara esta obra.

Una de las últimas veces que el magnate fue visto en público, un reportero le preguntó si se sentía culpable por las muertes provocadas por el tiroteo en Snow Canyon. “¡Culpable como el infierno!” fue la respuesta del multimillonario.


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El 5 de abril de 1976, a la edad de setenta años, completamente confinado en sí mismo en una suite de un prestigioso hotel de Acapulco, Hughes murió de insuficiencia renal. Lo subieron a un avión a un hospital en Houston, pero es posible que haya fallecido en el viaje. Cuando registraron su habitación de hotel, encontraron uno de los carretes originales de El conquistador mongol.

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